Fats Part 1: Remember the Fork

July 9, 2021

The fats in human milk are fascinating but difficult to understand. Do you agree? Let’s see if we can add some clarity to this important topic. While they are not exactly the same, we will use the terms ‘fats’ and ‘lipids’ interchangeably.

Fat Facts

  • The average fat content of human milk is about 4%.

  • The fats found in human milk provide 50% of the infant’s energy needs.

  • Lipids are the second greatest constituent in human milk (by percentage of concentration): #1) lactose, #2) lipids, #3) oligosaccharides.

  • Lipids in human milk are the most highly variable macronutient. Lipid content varies from the start of a breastfeed to the end, according to the time of day a feed occurs, from one breast to another, and from one mother to another.

  • The last milk of the feed is referred to as hindmilk; the initial milk of a feed is referred to as foremilk. Usually hindmilk contains more fat than foremilk. However, the following statement is always true: the fat content of human milk is directly related to the relative fullness or emptiness of the breast. Milk in an almost empty breast = higher fat; milk in a fuller breast = lower fat.

  • Human milk contains more unsaturated than saturated fat - with a ratio of 57% unsaturated fat to 42% saturated fat.

  • Lipid levels in human milk significantly increase in the second year of lactation.

One of the characteristics of fat is that it is insoluble in water. If you leave breast milk out to stand for a while, it will layer out. Breast milk stored in a refrigerator often looks like the picture below, with the fat layered on top of the watery or aqueous portion of the milk.

Where does the fat in human milk come from? Where is it made?

Once again it is the hard working lactocyte that is responsible. Remember that lactocytes are the cells that line the alveolar sac in the mammary gland. A lot of lactocytes (?thousands) exist in the lactating breasts. They may be small but they are mighty and multifaceted. A milk fat globule is manufactured by a variety of components within the lactocyte, and then, as the fat globule is being expelled from the lactocyte into the milk, it is wrapped up in membrane obtained from the lactocyte.

Credit: The Journal of Pediatrics. 2016;173(Supplement):S60-S65. Illustration by Erik Domellof.

The wrapping, or the outer coat, is a unique triple membrane called the Milk Fat Globule Membrane or MFGM for short. The MFGM is made up of a diverse group of highly bioactive components: glycoproteins, cerebrosides, gangliosides, cholesterol and bioactive peptides.

One of the functions of the membrane coating is that it prevents the clumping of fats.

Can you see the milk fat and mucins from the MFGM on the top of the watery portion of the milk in this picture?

Moving on from the coating of the fat globule to the actual fat globule. A key point to remember is that most of the fat in human milk is in the form of triglycerides. To be exact, the breakdown of the lipids found in human milk is:

  • Triglycerides (98%)

  • Phospholipids (0.8%)

  • Cholesterol (0.5%).

When you are trying to remember facts about fats in human milk, Remember the Fork.

Each triglyceride molecule consists of three fatty acids bound to a glycerol molecule. Using the fork analogy, the handle of the fork is the glycerol molecule and each prong of the three-prong fork represents a fatty acid.

While 190 different fatty acids have been identified, the major fatty acids are palmitic acid, oleic acid, stearic acid, and linoleic acid. Human milk fat is characterized by high contents of palmitic and oleic acid. Thinking of our triglyceride fork, palmitic acid is heavily concentrated in the 2nd prong position and oleic acid is often found in the 1st and 3rd prong positions.

Triglycerides are broken down by the enzyme, lipase, into glycerol and the free fatty acids. The fats found in breast milk are well utilized because of three sources of lipase: 1) under the baby’s tongue, 2) in the breast milk, and 3) in the infant’s intestinal track.

Question: The fat content of infant formula? Answer: Vegetable oils

The second post on the fats in human milk will look into essential fatty acids and the role they play in human development.

Stay tuned!

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References

1. Core Curriculum for Lactation Consultant Practice, 3rd edition. Edited by Rebecca Mannel, Patricia J. Martens, and Marsha Walker. 2013. Jones & Bartlett Learning.

2. Lawrence RA, Lawrence RM. Breastfeeding: A Guide for the Medical Profession, 7th edition. 2011. Mosby, Elsevier.

3. Wambach K, Spence B. Breastfeeding and Human Lactation, 6th edition. 2021. Jones & Bartlett Learning.

Grasas Parte 1: Recuerda el tenedor

Las grasas de la leche humana son fascinantes pero difíciles de entender. ¿Estás de acuerdo? Veamos si podemos aportar algo de claridad a este importante tema. Aunque no son exactamente lo mismo, utilizaremos los términos "grasas" y "lípidos" indistintamente.

Datos sobre las grasas

  • El contenido medio de grasa de la leche humana es de aproximadamente un 4%.

  • Las grasas que se encuentran en la leche humana proporcionan el 50% de las necesidades energéticas del lactante.

  • Los lípidos son el segundo componente principal de la leche humana (por porcentaje de concentración): #1) la lactosa, #2) los lípidos, #3) los oligosacáridos.

  • Los lípidos de la leche humana son el macronutriente más variable. El contenido en lípidos varía desde el inicio de la toma hasta el final, según el momento del día en que se produce la toma, de un pecho a otro y de una madre a otra.

  • La última leche de la toma se denomina leche final; la leche del principio de la toma se denomina leche inicial. Normalmente, la leche final contiene más grasa que la inicial. Sin embargo, siempre se cumple que: el contenido de grasa de la leche humana está directamente relacionado con la llenura o el vacío relativo del pecho. Leche en un pecho casi vacío = más grasa; leche en un pecho más lleno = menos grasa.

  • La leche humana contiene más grasas insaturadas que saturadas, con una proporción del 57% de grasas insaturadas frente al 42% de grasas saturadas.

  • Los niveles de lípidos aumentan significativamente en el segundo año de lactancia.

Una de las características de la grasa es que no es soluble en agua. Si se deja la leche materna fuera para que repose durante un tiempo, se formarán capas. La leche materna almacenada en el frigorífico suele tener el aspecto de la imagen siguiente, con la grasa en capas sobre la parte acuosa de la leche.

¿De dónde proviene la grasa de la leche humana? ¿Dónde se produce?

Una vez más, el responsable es el laborioso lactocito. Recuerda que los lactocitos son las células que recubren el saco alveolar de la glándula mamaria. En los pechos lactantes hay muchos (¿miles, millones?) lactocitos. Pueden ser pequeños, pero son poderosos y multifacéticos. El glóbulo de grasa de la leche es fabricado por una variedad de componentes dentro del lactocito, y luego, cuando el glóbulo de grasa está siendo expulsado del lactocito a la leche, se envuelve en la membrana obtenida del lactocito.

The Journal of Pediatrics. 2016;173(Supplement):S60-S65. Ilustración de Erik Domellof.

La envoltura, o la capa exterior, es una triple membrana única llamada Membrana del Glóbulo de Grasa de la Leche o MFGM por sus iniciales en inglés. La MFGM está formada por un grupo diverso de componentes altamente bioactivos: glucoproteínas, cerebrósidos, gangliósidos, colesterol y péptidos bioactivos.

Una de las funciones de la membrana de recubrimiento es que impide la aglutinación de las grasas.

¿Puedes ver la grasa de la leche sobre la parte acuosa de la leche en esta imagen?

Ahora pasemos del recubrimiento del glóbulo de grasa al glóbulo de grasa propiamente dicho. Un punto clave que hay que recordar es que la mayor parte de la grasa de la leche humana está en forma de triglicéridos. Para ser exactos, el desglose de los lípidos que se encuentran en la leche humana es: triglicéridos (98%); fosfolípidos (0,8%); y colesterol (0,5%).

Cuando quieras recordar datos sobre las grasas de la leche humana, Recuerda el Tenedor.

Cada molécula de triglicéridos está formada por tres ácidos grasos unidos a una molécula de glicerol. Utilizando la analogía del tenedor, el mango del tenedor es la molécula de glicerol y cada punta del tenedor de tres puntas representa un ácido graso.

Aunque se han identificado 190 ácidos grasos diferentes, los principales son el ácido palmítico, el ácido oleico, el ácido esteárico y el ácido linoleico. La grasa de la leche humana se caracteriza por su alto contenido en ácido palmítico y oleico. Si pensamos en el tenedor de los triglicéridos, el ácido palmítico está muy concentrado en la posición de la segunda punta y el ácido oleico suele encontrarse en las posiciones de la primera y la tercera punta.

La enzima lipasa descompone los triglicéridos en glicerol y ácidos grasos libres. Las grasas que se encuentran en la leche materna se aprovechan bien gracias a tres fuentes de lipasa 1) bajo la lengua del bebé, 2) en la leche materna y 3) en el tracto intestinal del bebé.

El segundo post sobre las grasas de la leche humana tratará sobre los ácidos grasos esenciales y el papel que desempeñan en el desarrollo humano.

¡Estén atentos!

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Referencias

1. Core Curriculum for Lactation Consultant Practice [Plan de estudios básico para la práctica del consultor de lactancia], 3ra edición. Editado por Rebecca Mannel, Patricia J. Martens y Marsha Walker. 2013. Jones & Bartlett Learning.

2. Lawrence RA, Lawrence RM. Breastfeeding: A Guide for the Medical Profession [Amamantar: Una guía para la profesión médica], 7ma edición. 2011. Mosby, Elsevier.

3. Wambach K, Spencer B. Breastfeeding and Human Lactation [Amamantamiento y lactancia humana], 6ta edición. 2021. Jones & Bartlett Learning.